準備買下ZooX的亞馬遜,能否念好自動駕駛的生意經?

亞馬遜的自動駕駛的生意的進展如何,未來可能有哪些變數和影響?

作為全球最大的線上零售商和全球第二大的互聯網公司,亞馬遜正在全球多個國家扮演著相當于國民生活基礎設施的角色了。

新冠疫情期間,這一角色的作用更加明顯了。當3月初疫情開始在北美蔓延的時候,廁紙、洗手液、消毒液等生活衛生用品的訂單如潮水一般暴漲,同時由于民眾開始居家隔離,其他訂單也全面激增。亞馬遜當即宣布在4月底前要在美國額外招聘10萬倉儲和物流員工,并為此計劃要多支付3.5億美元,以提高歐美各地的小時工時薪。

不過重壓之下,亞馬遜倉儲物流的工作安全問題也在曝出。由于疫情帶來的訂單激增,亞馬遜倉儲物流的員工要承受比平時更大的工作壓力和勞動強度。隨著一些倉庫陸續有員工確診感染新冠病毒,這些倉庫員工開始舉行罷工抗議,要求亞馬遜開始重視員工健康,對倉庫進行停工消毒。

而在亞馬遜官方看來,他們已經在盡可能為員工提供工作防護和隔離以及感染的帶薪病假等福利措施。而為應對激增的客戶訂單,亞馬遜自然希望員工能開足馬力加油干,而員工們則要更在意自己的勞動權益和生命健康安全。

在面對內部不斷出現的抗議和批評之聲,亞馬遜用了最簡單粗暴的方法,就是開除“話太多的”和“帶頭找事的”。為此亞馬遜高層的例會上還特意討論此事,要將抗議組織者當做不道德的典型進行負面危機公關。這番會議記錄被曝出后又引起新一輪的輿論指責。

真的是進退失據。這不由得讓人想起當年老福特在引進生產流水線時候說過的話:

我只需要每個人的一雙手,可上帝卻送來了一個人。

資本在引入每一項生產要素的時候,都會充分衡量這一要素的投入產出比,而人工成本始終是生產要素中最主要的開銷。如果有新的生產工具可以高效地代替人工,任何資本家和企業都會毫不猶豫去嘗試。

機器人倉儲、無人機配送、無人超市,亞馬遜其實在這方面已經走得很遠了。近日,媒體曝出,亞馬遜正在與硅谷自動駕駛企業Zoox進行深入談判,欲對其進行收購。這也早已不是亞馬遜和自動駕駛企業的首次同框,而這一次如果收購成功,也會讓亞馬遜在自動駕駛領域的布局更進一步。

亞馬遜的自動駕駛的生意的進展如何,未來可能有哪些變數和影響?這正是今天我們要討論的問題。

亞馬遜為何押注自動駕駛業務?

如今,這家全球市值超1.3萬億美元,僅次于蘋果和微軟的電商平臺,已經成為一個超級存在了。對于全球消費者而言,它是一個無所不包的電商平臺;而對于眾多企業來說,它又是全球最大的公有云計算平臺。這兩項業務也為亞馬遜帶來了巨額營收和豐厚利潤。

現在,亞馬遜又將觸角伸向了自動駕駛和出行業務上面,一方面可以幫助原有電商業務建立更為強大高效的供應鏈和物流體系,也將為云服務提供更龐大的業務場景;另一方面則直接幫助其拓展業務邊界,拿到未來最具增長潛力的移動出行服務市場的入場券。

在電商領域,為保證良好的用戶體驗,亞馬遜很早就開始自建物流體系,將配送周期嚴格控制在2-3天,針對會員用戶,更是力求做到次日達。為此,在倉儲物流上面,亞馬遜在運營中心盡可能部署了自動化分揀機器人和運輸AGV機器人用于搬運貨架、托盤和包裹,在配送上,亞馬遜在全球配備40駕飛機、30000輛貨車用于物流配送。這一物流體系連同全球幾十萬名基層員工和合作伙伴來完成這一每年全球超30億次的包裹投遞工程。

亞馬遜實現如此大規模的配送需求,為此要付出巨額的倉儲物流費用,就在2020 Q1,亞馬遜僅在倉儲物流和配送上的支出就達到115億美元,占據Q1營業成本的26%以上。因此,提升配送效率、縮減物流成本,成為亞馬遜尋求技術創新的重中之重。而自動駕駛技術和無人配送將成為其實現物流體系變革的最好選擇。

在云服務方面,亞馬遜AWS雖然只占其整體營收的十分之一,但卻是其增長最快、利潤最高的業務之一。在未來云業務增長板塊中,自動駕駛產生的天量數據將是公有云爭奪的重點。現在AWS已經在為全球主要汽車廠商和自動駕駛企業提供數據管理和數據分析的云服務,數字助理Alexa也正在嵌入到多家整車主機廠的車載娛樂系統中。

亞馬遜正在利用自身在云計算、深度學習等方面的優勢,正在積極與傳統汽車制造商、供應商展開合作。

布局自動駕駛技術既能推動其云業務的發展,又能積極拓展自身在移動出行業務,為未來企業增長開拓廣闊領域。

盡管亞馬遜在自動駕駛領域起步晚、發聲少,但并不意味在自動駕駛領域的投入不足或者動力不夠。從近兩年的行動來看,亞馬遜也正在成為自動駕駛領域的一匹黑馬。

為什么亞馬遜需要Zoox?

相比較硅谷那些自動駕駛企業,不差錢的亞馬遜更擅長低調行事。根據行業人士觀察,除整車制造業務之外,亞馬遜早已將觸角伸入到自動駕駛業務的各個領域。

早在2016年,亞馬遜已經組建一個十幾人的無人駕駛的技術團隊,開展利用卡車、叉車、無人機等無人駕駛運輸的技術解決方案研究,以降低物流成本。

據路透社統計,美國專利商標局在2016年12月至2019年5月授予亞馬遜的5000多項專利中,至少有210項涉及無人機和自動駕駛主題,以及在汽車相關專利和運輸乘客專利上,也有不屬于谷歌、蘋果以及Uber、Lyft的表現。

這些自動駕駛和汽車相關的自研專利,與亞馬遜始終在推動的物流體系自動化密不可分。除此之外,亞馬遜針對外部的技術初創公司和相關物流業務的公司的投資也是不遺余力的。

在對交通運輸上面,亞馬遜去年初向兩家初創公司投資了十多億美元,分別是自動駕駛系統開發商Aurora和電動卡車制造商Rivian Automotive。

Aurora專注開發自動駕駛軟件和硬件,能夠為不同制造商的車輛進行數據共享,幫助彼此提高自動駕駛能力,未來可以為亞馬遜的自動駕駛的長途卡車車隊提供技術支持。

Rivia主要產品是純電動皮卡和SUV,同時它研發的模塊化電動底盤幾乎能適用于任何汽車。除了成為其投資人,亞馬遜還成為其大客戶,計劃未來3年內訂購10萬輛電動卡車,用于物流配送。

更早之前,亞馬遜還收購了兩家物流配送相關的初創公司Canvas和Dispatch。其中,Canvas 是一家倉庫機器人公司。利用3D成像等技術能實現機器人在倉庫中自動化處理網上訂單的派發工作。

Dispatch是提供無人車送貨服務的創業公司,無人車可以實現最后一公里的低成本送貨。去年1月,亞馬遜在美國西雅圖正式推出了一款名為“Amazon Scout”無人配送車,正是Dispatch團隊收購后的作品。

現在,亞馬遜為何會看上這家在2018年估值已達32億美元的Zoox?

在美國自動駕駛的企業名單里,可以說除Waymo和被GM收購的Cruise之外,Zoox是硅谷成立時間最長、人員規模最大的自動駕駛技術公司了。

(Zoox原型車)

Zoox的商業路線也選擇如同Waymo一樣,不做汽車制造,而是采取向車廠技術授權和車輛運營的方式建立起自動駕駛的商業體系,其技術路線直接走向了L4級別以上的自動駕駛系統的開發,而且是從零開始的全新研發,其技術方案較Waymo更為激進。比如采取四輪電機驅動的動力系統,去掉方向盤、踏板、剎車功能,還去掉了前后向設計,真正要把汽車變成一個可移動空間。

現在迫于資金壓力和在今年大概率遭遇難產的自動駕駛出租車上路計劃,Zoox正在尋求一位實力雄厚的買家,而亞馬遜成為其中十分有意向的合格買主。

對于亞馬遜來說,收購Zoox無疑是自己拿到自動駕駛完整技術的一條捷徑。首先Zoox已經擁有了完整的自動駕駛系統方案,其自動駕駛測試車輛已經在加州DMV授權的道路測試上順利地跑了三年。甚至在2018年底,Zoox的自動駕駛汽車已獲得加州的自動駕駛打車服務運營牌照,這意味著Zoox可以為加州居民提供自動駕駛出行服務了。

如果成功收購Zoox,亞馬遜將極大提升在無人貨車配送方面的技術能力,由于Zoox獨特的自動駕駛運輸設計方案,更適合在人流車流密集的城區和狹小的街道提供貨物配送。同時,Zoox自動駕駛出租車業務,也將幫助亞馬遜為未來涉足移動出行服務進行提前布局。

亞馬遜能否念好自動駕駛的生意經?

對于有些姍姍來遲的亞馬遜,自動駕駛業務是否能夠取得真正成功?

我們首先最主要的是理解亞馬遜一直以來的商業模式。作為電商平臺起家的一家技術公司,其核心本質不是在于售出一件件商品來賺取利潤差,而是致力于建立一套高效運轉的系統,提供接近于水電氣一樣的基礎設施服務,讓任何可以上網的人都能享受到網上購物的便利。

一旦系統建立,用戶和流量就會像滾雪球一樣不斷變大,亞馬遜正是要從這種“超低價+ 巨量+ 微薄利潤”的模式中贏得市場的勝利。所以,盡可能壓低整個系統的運行成本,就成了亞馬遜企業的宿命。

雖然目前亞馬遜在整體的收入上有所提升,但是其在運輸成本上的增加則更為明顯。去年三季度新增了10萬員工主要就用于物流和配送領域,以改善包裹交付質量。而今年疫情期間也同樣新增了10萬員工,幫助處理暴增的網上訂單。人力成本的上升還有開頭我們提到的員工沖突帶給亞馬遜的公關危機等問題,將迫使其不得不尋求更高效的解決方案。

如果能真正實現自動駕駛的貨物運輸、無人貨車和無人機配送,從長遠來看,將極大降低亞馬遜電商的運輸成本壓力。從上面一系列表現來看,亞馬遜在這一方面的投入也可謂不遺余力,最關鍵的是擁有者巨大現金流的亞馬遜,更加沒有停滯不前的可能。

反過來,目前無人駕駛的商用除了像Robtaxi這類公共出行場景,最合適的就是城市的低速貨物配送場景。如果亞馬遜未來能夠大規模鋪開相關無人車配送業務,將會對整個自動駕駛產業上下游產生巨大的激勵放大效應。

那么關鍵問題是,亞馬遜會不會自己造車,或者收購擁有造車能力的企業呢?按亞馬遜的商業邏輯,大概率應該不會。

作為自動駕駛業務中最重度模式,亞馬遜沒有必要將自己陷入到整車產品的生產銷售計劃中,其優勢正是在于建立像電商物流、云計算一樣的技術平臺,來實現貨物流、數據流以及未來的出行流量的高效低成本運轉。

有業務變革動力,有技術創新的積累,也有足夠的資本,亞馬遜在實現自動駕駛的商業應用部署上面,將有很大的贏面機會。

當然,受疫情黑天鵝的影響,亞馬遜在自動駕駛領域的推進速度可能也會受到一定影響。現在,其對Zoox的收購仍在談判階段,結局未定。

現在改善基層員工的工作條件以穩定軍心,保證終端倉儲物流和配送能力,仍然是亞馬遜當務之急。但是亞馬遜在推進自動駕駛技術,完善整個物流平臺系統的革新上,則必然是一件悶聲進行,但一旦實現完成布局就會快速普及的事情。

對于亞馬遜的基層員工以及同類型從事基礎工作的人們來說,這可能既是一件慶幸之事,也是一件不幸的事。慶幸處在于可以減輕很多日常工作量,不幸之處在于有人會失去工作機會。

技術發展一直以來有一個趨勢,那就是它在盡可能地延伸到那些人類存在抱怨的地方。一旦你對某個工作心存不滿,很可能就有一個機器或者工具站在不遠處。

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